giovedì 13 marzo 2014

Hubble: catturate le immagini di uno strano asteroide

In sequenza le immagini frantumate dei pezzi disgregati dello strano asteroide
ESA Hubble Space Telescope ha fotografato una frantumazione mai vista prima di un asteroide , che si frammentava in ben dieci pezzi più piccoli . Anche se i nuclei delle comete fragili sono stati visti a cadere a pezzi quando si avvicinano al Sole , niente come la rottura di questo asteroide , P/2013 R3 , è stato mai osservato prima nella cintura degli asteroidi ." Questa è una roccia -ha detto David Jewitt di UCLA–  e che ha condotto l'indagine astronomici. Vederla cadere a pezzi davanti ai nostri occhi è piuttosto sorprendente,. L'asteroide fatiscente , designato P/2013 R3 , è stato notato come un oggetto sfocato dall'aspetto insolito il 15 settembre 2013, a seguito delle indagini del cielo a Catalina . Osservazioni di cadute sono state registrate il 1 ° ottobre con il Keck Telescope sul Mauna Kea , nelle Hawaii ,  rivelando tre corpi in co - movimento incorporati in una busta di polvere che è quasi il diametro della Terra ." Keck ha mostrato, -ha detto Jewitt- che questo fenomeno valeva la pena di osservarlo con Hubble ". Con la sua risoluzione superiore , le osservazioni spaziali di Hubble hanno dimostrato presto che non c'erano davvero dieci oggetti distinti , ognuno con code di polvere come quelle di una cometa. I quattro frammenti più grandi sono di natura rocciosa e fino a 200 metri di raggio ,  cioè circa due volte la lunghezza di un campo da calcio . I dati di Hubble hanno mostrato che i frammenti si allontanano gli uni dagli altri in una piacevole passeggiata di 1,5 chilometri all'ora - più lenti rispetto alla velocità con la quale passeggia un essere umano . L'asteroide ha cominciato a framentarsir all'inizio dello scorso anno , ma le ultime immagini mostrano che diversi sono i pezzi che continuano ad emergere .       " Questa è una cosa davvero bizzarra da osservare - non abbiamo mai visto niente di simile prima", dice  Jessica Agarwal dell'Istituto Max Planck per la ricerca sul sistema solare , in Germania . La frammentazione potrebbe avere molte cause diverse , ma le osservazioni di Hubble sono abbastanza dettagliate e quindi possiamo effettivamente individuare il processo responsabile . " La continua scoperta di altri frammenti rende improbabile che l'asteroide si sta disintegrando a causa di una collisione con un altro asteroide : sarebbe istantaneo e violento in confronto a quello che è stato osservato . Alcuni dei detriti da una tale alta velocità di collisione dovrebbero viaggiare molto più velocemente di quanto non sia stato osservato .    È anche improbabile che l'asteroide si stia spezzando in parte a causa della pressione dei ghiacci interni,che subiscono riscaldamento e vaporizzazione . L'oggetto è troppo freddo per consentire alle masse gelate di sublimare in maniera significativa , e ha probabilmente mantenuto la sua distanza di quasi 480 milioni di chilometri dal Sole per gran parte dell'età raggiunta nel Sistema Solare . Questo lascia individuare uno scenario per cui l'asteroide sta disintegrando a causa di un effetto sottile di luce solare che causa una velocità di rotazione aumentata lentamente nel tempo . Alla fine , le sue parti componenti tirano delicatamente a parte a causa della forza centrifuga . La possibilità di interruzione da questo fenomeno - noto come effetto YORP - è stato discusso dagli scienziati per diversi anni ma , finora , mai affidabilmente osservato ( eso1405 ) . Per verificarsi la disintegrazione, P/2013 R3 deve avere un debole, interno fratturato , probabilmente il risultato di numerose collisioni antiche e non distruttive con altri asteroidi . La maggior parte dei piccoli asteroidi si pensa che sono stati gravemente danneggiati in questo modo , dando loro una struttura interna "  a pile di macerie ". P/2013 R3 in sé è probabilmente il prodotto della frantumazione in seguito alla collisione di un corpo più grande, fenomeno avvenuto qualche volta negli ultimi miliardi di anni .                              "Questo è l' ultimo di una serie di scoperte di asteroidi strani , tra cui l'asteroide attivo P/2013 P5 , trovato che sta schizzando in sei code ", spiega Agarwal . "Questo indica che il Sole può giocare un ruolo importante nella disintegrazione di questi piccoli corpi del Sistema Solare , mettendo pressione su di loro tramite la luce del sole . "Detriti residuo di P/2013 R3 ,  per un peso complessivo di 200.000 tonnellate , forniranno una ricca fonte di meteoroidi in futuro . La maggior parte finirà per immergersi nel sole , ma una piccola frazione dei detriti un giorno potrebbe  risolversi in una fiammata in tutto il nostro cielo, come tante meteore .


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